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NASA motore agli ioni infrange il record, potrebbe portarci su Marte

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Gli scienziati hanno annunciato una svolta con un elica di ioni che potrebbe un giorno portare gli esseri umani su Marte.

Si chiama l’elica X3, un tipo di propulsione a ioni conosciuta come un propulsore Hall. Questa tecnologia è allettante perché può teoricamente raggiungere velocità superiori alla propulsione chimica convenzionale.

In una serie di prove presso il Centro Glenn Research di NASA, i ricercatori hanno dichiarato di aver ottenuto una potenza di record per un thruster Hall, aprendo nuovi percorsi di ricerca.

“Abbiamo dimostrato che X3 può operare a oltre 100 kW di potenza”, ha dichiarato Space.com, Alex Gallimore, il lead del progetto. “Ha generato 5,4 tonnellate di spinta, che è il livello più elevato di spinta raggiunto da qualsiasi elica al plasma fino ad oggi”. (Il record precedente era di 3,3 Newton.)

I propulsori ionici sono allettanti perché promettono una forte spinta con un piccolo consumo di carburante. Con piccoli propellenti necessari, essi possono operare teoricamente per molto più a lungo degli spintori convenzionali, raggiungendo velocità molto più elevate.

Abbiamo provato anche alcuni. La più lunga corsa è sulla nave spaziale della NASA, che è attualmente in orbita intorno al pianeta nano Ceres e lanciato nel 2007. Tuttavia, ha una spinta di soli 90 microNewtons (0.00009 Newton). I propulsori Hall offrono una spinta molto più elevata.

L’impressione dell’artista di Dawn. NASA / JPL-Caltech

Essi prevedono l’accelerazione del plasma a velocità estremamente elevate. Gli elettroni sono usati per urtare gli atomi, normalmente di gas xeno. Questo colpisce più atomi, producendo ioni positivi e spinta. Lentamente, nel tempo, questo aumenta continuamente la velocità di una nave spaziale.

In teoria, un thruster Hall potrebbe ottenere una sonda spaziale fino a 40 chilometri al secondo, otto volte più veloce di una nave spaziale a propulsione chimica con una velocità massima di 5 chilometri al secondo.

Quindi, sono enormemente promettenti per il volo spaziale. Se utilizzati per missioni su Marte, ad esempio, la nave spaziale potrebbe richiedere meno propellenti e quindi sarebbe più facilmente lanciata in orbita. Tuttavia, Gallimore ha notato che un tale motore avrebbe bisogno di un sacco di potenza, ecco perché l’elica X3 è così promettente.

Utilizzando un propulsore più grande, la squadra ha dichiarato di utilizzare più canali di plasma piuttosto che un semplice canale – chiamato canale nidificato. Ciò potrebbe consentire di ottenere queste elevate velocità.

Questa non è l’unica ricerca di propulsori a propulsione ionica. La NASA ha diversi altri progetti in corso, per cercare di migliorare i metodi di volo spaziale. Forse i primi esseri umani che andranno su Marte avranno un propulsore ionico rivoluzionario da ringraziare.

Fonte Space.com

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